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自动驾驶梦碎?5年烧光25亿美元,Uber 拟出售自动驾驶业务ATG

发表时间:2020-11-21 13:31:00  来源:野望文存  浏览:次   【】【】【

作者 | Kirsten Korosec
译者 | Sambodhi
策划 | 刘燕
自动驾驶太烧钱,Uber“烧”不动了。

18 个月前,在获得 Toyota、DENSO 和 SoftBank 旗下 Vision Fund 10 亿美元的投资后,Uber 旗下的自动驾驶汽车部门 Uber ATG(Advanced Technologies Group),估值达到 72.5 亿美元。据三位知情人士透露,这家部门正在出售,一家与之竞争的自动驾驶汽车技术初创公司正与 Uber 洽谈收购事宜。

Aurora Innovation 是由三位自动驾驶汽车行业的资深人士创建的一家初创公司,他们曾领导过 Google,Tesla 和 Uber 的项目。该公司正在就收购 Uber ATG 进行谈判。交易的条款目前还不得而知,但消息人士称,双方自去年 10 月以来一直在谈判,目前谈判进展顺利。

Uber 发言人拒绝对此置评,称公司的一般政策是不对此类询问发表评论。Aurora 发言人称,该公司对猜测不予置评。

谈判可能会陷入僵局。但是,一旦成功,他们有可能将 Aurora 的员工数增加三倍,并让 Uber 放弃一个耗资巨大的长期业务,而这个业务在其短暂的“一生”中一直备受争议。据悉,Uber 自 2015 年开展自动驾驶业务以来,5 年间已烧了 25 亿美元,平均每年烧 5 亿美元。

Uber 一边“大甩卖”,一边“买买买”

近几个月来,在剥离 Uber ATG 之前,Uber 已经进行了一系列的分拆或其他交易,将 Uber 的重心和成本缩减到了核心业务,如乘车和送货等。

Uber 在两年前的商业模式可以说是“所有上述方式”,即在不同的运行形式上下赌注以赚取收入,包括乘车、微移动(译注:micromobility,即自动驾驶滑板车 / 自行车)、物流、包裹和食品配送,甚至自动驾驶的机器人出租车。

自从 Uber 上市以来,这种策略已经发生了变化,并且随着 2019 年新冠肺炎疫情大流行彻底颠覆了经济,彻底改变了人们的生活方式,Uber 的战略也在加快步伐。

在过去的 11 个月里,Uber 放弃了共享的微移动部门 Jump,将其出售了不断增长但仍不盈利的物流部门 Uber Freight 的股份,并收购了 Postmates(对 Postmates 的收购预计将在 2020 年第四季度完成)。

Uber ATG 是这家公司最后一个昂贵而庞大的控股公司。Uber ATG 拥有许多长期承诺,而且目前成本很高;Uber 11 月报告称,在截止 2020 年 9 月 30 日的 9 个月里,ATG 和其他技术部门(其中包括 Uber Elevate)净亏损 3.03 亿美元。在其 S-1 文件中,Uber 称其 ATG 和“其他技术项目”计划产生了 4.57 亿美元的研发费用。

业内四位消息人士告诉 TechCrunch,Uber 已经为 ATG“收购”了多家公司,其中包括今年收购的汽车制造商。消息人士还告诉 TechCrunch,Uber ATG 正面临潜在的下一轮融资,这可能是与 Aurora 谈判背后的另一个动机。

成立于 2017 年的 Aurora 致力于构建完整的自动驾驶技术栈,这是一项底层技术,可以让车辆在没有人类司机驾驶的情况下,在高速公路和城市街道上行驶。

Aurora 吸引了 Greylock Partners、Sequoia Capital、Amazon 和 T.Rowe Price 等知名风投公司、管理公司和企业的关注和投资。其中部分原因是其创始人 Sterling Anderson、Drew Bagnell 和 Chris Urmson。

Urmson 曾经领导过 Google 的自动驾驶项目,之后该项目被分拆为 Alphabet 的 Waymo。Anderson 最著名的事迹是领导 Tesla Model X 的开发和发布,以及汽车制造商的自动驾驶项目。

Bagnell 是卡内基梅隆大学的副教授,他帮助 Uber 启动了自动驾驶领域的研究,最终带领自动驾驶和感知团队进入匹兹堡先进技术中心(Advanced Technologies Center)。

Aurora 已经从一家刚起步的小公司发展成为一家拥有 600 名员工的公司,并在旧金山湾区、德克萨斯州匹兹堡和蒙大拿州博兹曼开展业务,博兹曼是 2019 年收购的激光雷达公司 Blackmore 的大本营。LinkedIn 上的记录显示,Aurora 目前的员工中,大约有 12% 曾在 Uber 工作。

尽管增长迅速,但与 Uber ATG(Uber 控股的自动驾驶子公司)相比,Aurora 仍然相形见绌。Uber ATG 拥有超过 1200 名员工,业务遍及世界各地,包括匹兹堡、旧金山和多伦多。

据提交给 美国证劵交易委员会(U.S. Securities and Exchange Commission,SEC)的文件显示,Uber 持有 Uber ATG 86.2% 的股份(经完全稀释后)。该公司投资者共持有 Uber ATG 13.8% 的股份。

2015 年初,Uber 宣布与卡内基梅隆大学国家机器人中心达成战略合作关系,从那时起,Uber 正式进军自动驾驶汽车技术领域。该协议致力于开发无人驾驶汽车技术,结果 Uber 挖来了数十名 NREC 的研究人员和科学家。在内部 AV 开发项目启动一年后,当时由联合创始人 Travis Kalanick 领导的 Uber 收购了一家名为 Otto 的自动驾驶卡车初创公司。

这次收购从一开始就几乎陷入困境。当年早些时候,Google 的明星工程师 Anthony Levandowski 和另外三位 Google 资深员工 Lior Ron、Claire Delaunay 和 Don Burnette 共同创立了 Otto。不到 8 个月后,Uber 收购了 Otto。

收购两个月后,Google 对 Levandowski 和 Ron 提出了两项仲裁要求。Uber 并不是这两起仲裁的当事方。但在仲裁结束的同时,Waymo 于 2017 年 2 月分别以窃取商业秘密和专利侵权的罪名对 Uber 提起了诉讼。在这起诉讼中,Waymo 指控 Levandowski 窃取商业机密,随后被 Uber 利用。诉讼进入了审判阶段,但最终以 2018 年的和解告终。

根据和解协议,Uber 同意不将 Waymo 的机密信息纳入其软硬件中。Uber 还同意支付一笔财务和解费用,其中包括 0.34% 的 Uber 股权,按其 G-1 论 720 亿美元的估值计算。据当时计算,Uber 的股权价值约为 2.448 亿美元。

据 TechCrunch 披露的法庭文件显示,在收购 Otto 的初期,Uber 预计,到 2019 年,该公司将拥有 7.5 万辆自动驾驶汽车,到 2022 年将在 13 个城市运营无人驾驶出租车服务。为了实现这些雄心勃勃的目标,这家叫车公司每月投入 2000 万美元用于开发自动驾驶技术。

Uber 一直没有达到这些目标,由于技术障碍、与 Waymo 的诉讼,与 Lewandowski 的纠纷,以及 2018 年 3 月在亚利桑那州坦佩发生的自动驾驶测试车辆致命撞车事件,Uber 的这项任务被中断。

车祸发生后,Uber 停止了所有测试,在过去 18 个月里,Uber 的公众化业务进展缓慢。由于研发自动驾驶汽车的成本高昂,促使 Uber 在 2019 年春季从 Toyota,汽车零部件制造商 Denso 和 SoftBank Vision Fund 获得 10 亿美元融资后,将其分拆出去。

这次分拆发生在 Uber 首次作为上市公司亮相前一个月,几个月来,一直是人们猜测的话题。这被视为 Uber 与其他投资者共同分担高昂成本的一种方式,并将注意力集中在核心竞争力和近期利润目标上。

Aurora 得到了什么

撇开麻烦不谈,Uber ATG 有两个重要而关键的东西吸引了 Aurora:人才和 Toyota。

这家日本汽车巨头在 2019 年注资之前,已经向 Uber 投资了 5 亿美元。当时,两家公司宣布计划在 2021 年将基于 Toyota Sienna 的自动驾驶汽车的试点规模部署引入 Uber 拼车网络,“利用 Uber ATG 的自动驾驶技术与 Toyota Guardian 先进的安全支持系统的优势”。

2019 年对 Uber ATG 部门的投资,加深了 Toyota 与该公司的关系。

“就在 Uber 在商业机密官司中与 Waymo 对峙的时候,Aurora 却轰轰烈烈地推出了。在 18 个月内,Auora 与 Hyundai、Byton 和 VW Group 达成了多种合作关系。有些合作已经失败了,但有些合作获得了新的收益,特别是与 Fiat Chrysler Automobiles 的合作。这种类似于音乐剧椅般的变化,凸显了自动驾驶行业中充满希望的参与者数量之多:这个市场仍然充满着商业和技术上的未知数,以及现有汽车制造商在寻求最佳技术和交易时的反复无常。”

VM Group 曾在 2018 年 1 月宣布与 Aurora 的合作关系,但在 2019 年 6 月向 TechCrunch 证实“我们的合作关系已结束”。VM Group 最终将资本投入到 Argo AI,这是另一家自动驾驶汽车技术开发商,已经获得了 Ford 的支持,并与客户达成了协议。

虽然 Hyundai 确实持有 Aurora 的少数股权,但它也在 2019 年秋季与自动驾驶技术公司 Aptiv 进行了合作,并成立了一家合资公司。根据与 Aptiv 的协议,双方在新成立的合资公司中各占 50% 的股权,该公司现在被称为 Motional。这两家公司对 Motional 的投资总额将达到 40 亿美元(包括工程服务、研发和知识产权的总投资)。

尽管如此,Aurora 还是取得了胜利。该公司去年春天在由 Sequoia 领投的 B 轮融资中筹集了 5.3 亿美元,Amazon 和 T.RowePrice 进行了“重大投资”。Aurora 当时的投后估值为 25 亿美元。最近,业内人士称,Aurora 的活动非常活跃,特别是该公司新上任的业务发展副总裁 David Maday 的办公室,他曾领导 General Motors 的企业发展和并购团队长达 21 年之久。

Aurora 一直宣称,它的全套驾驶系统(为 AV 提供大脑的软件和硬件组合套件)将与车辆无关,但它早期的一些测试和合作伙伴关系表明,它专注于机器人出租车的应用,而不是物流。Aurora 去年开始更加公开地谈论将其技术应用于长途卡车运输,并越来越看好这一应用,尤其是在收购 Blackmore 之后。

Aurora 在 2020 年 7 月宣布向德克萨斯州扩展,并计划在达拉斯 - 沃斯堡地区用 Fiat Chrysler Pacifica 小型货车和 8 级卡车的混合车型测试商业路线。预计一小批 Pacificas 车队将首先抵达。该公司表示,这些卡车将于今年年底在德克萨斯州上路。

Jump 的先例

目前尚不清楚的是,收购 Uber ATG 可能会有什么样的结构;更重要的是,它是否会保留在该企业中的任何利益。即使 Uber ATG 的估值预期会有所下跌,但对于 Aurora 来说,除非它能够获得额外的外部投资,或者以一种允许 Uber 保留其部分股权的方式来构建交易结构,否则,它似乎还无法承受。

后者是有先例的。今年早些时候,Uber 领投了 Lime 的 1.7 亿美元投资。作为复杂安排的一部分,Uber 将自行车和滑板车共享部门 Jump 出售给了 Lime。

过去一年,Uber CEO Dara Khosrowshahi 热衷于出售 Uber ATG 的传闻不时出现。但随着新冠肺炎疫情的爆发,Khosrowshahi 和其他高管开始把注意力集中在叫车这一核心能力上,并加倍努力交付。除了分拆其微移动部门和 Uber 货运外,它还在国际上剥离了一些区域性业务,事实证明,这些业务成本太高,无法与强大的本土竞争对手竞争。

据两位消息人士透露,正是在 Jump 交易之后,人们对出售 Uber ATG 的兴趣开始升温。

业内一位投资者将其描述为 Uber 的一项有趣的 B 计划,这笔交易将使 Uber 从 ATG 的账面价值中剥离出来,并可能会有一点点收益。

作者介绍:

Kirsten Korosec,TechCrunch 高级记者、编辑。

原文链接:

https://techcrunch.com/2020/11/13/uber-in-talks-to-sell-atg-self-driving-unit-to-aurora/

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责任编辑:蔡学森